Joe Biden, Kamala Harris got a big social media boost from Indian troll farms.

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Joe Bidens Twitter-Account erhielt ab August einen beträchtlichen Auftrieb durch Zehntausende gefälschter Follower, die auf dem freien Markt von Trollfarmen im ländlichen Indien gekauft wurden, wie eine Untersuchung ergeben hat.

Innerhalb von zwei Wochen, nachdem Biden Kamala Harris am 12. August zu seinem Laufburschen gewählt hatte, stieg sein Twitter-Folgeaccount um 738.595 neue Follower an – ein Sprung von 9,1 Prozent. In der dritten Oktoberwoche erreichte die Zahl 11 Millionen.

Eine genaue Untersuchung hat ungewöhnliche Muster aufgedeckt. Eine große Anzahl von Twitter-Accounts, die Biden folgten, scheinen ausschließlich zu diesem Zweck eingerichtet worden zu sein. Und ein großer Teil der Nutzer befindet sich in kleinen Städten im ländlichen Indien – an Orten, wo Englisch nur selten gesprochen wird, und von Leuten, die weder Englisch als Muttersprache sprechen, noch wirklich in die amerikanische Politik investiert zu sein scheinen.

Eine Untersuchung von Zenger News zeigt, dass Bidens zunehmender Social Media-Fußabdruck in Indien von den berüchtigten Trollfarmen des Landes herrührt, die seine Kandidatur förderten.

Kamala Harris’ ethisches Erbe ist zum Teil in Indien verwurzelt, aber ihr Anteil an indischen und anscheinend indischen Anhängern ist mit etwa 0,12 Prozent weitaus geringer.

Ausbeuterbetrieb für Sockenpuppen

Einige der Betreiber, die an der Kampagne mitgearbeitet haben, sprachen ausführlich darüber, wie Propaganda-Agenturen in Neu-Delhi und Mumbai ein weit verbreitetes Trollnetzwerk aktiviert haben, um den Einfluss von Bidens Kampagne auf Twitter zu verstärken.

In Diskussionen über die Telegram-App diskutierten Harshit Patel und Yajpal Yadav die Rolle, die sie spielten.

Patel betreibt ein kleines Cybercafé in der Nähe des Bahnhofs von Umbergaon, einer Kleinstadt vier Stunden nördlich von Mumbai nahe der Grenze zwischen Maharashtra und Gujarat. Von 8.00 Uhr morgens bis 20.00 Uhr abends scannt er die Ausweise von Kunden und teilt ihnen einen PC für zwanzig Rupien pro Stunde zu. Nebenbei machen er und seine Photoshop-erfahrene Frau Sejal Fotokopien, drucken Ausweise, erledigen kleine Designarbeiten und bieten Laminierungsdienste an.

“Mein Vater hat in den späten 1990er Jahren mit einem Internet-Café begonnen”, sagte Patel in Gujarati-akzentuiertem Hindi. “Damals kamen die Männer hauptsächlich zum Chatten in IRC [Internet Relay Chat]-Räumen und zum Surfen in Pornos herein. Es war ein reges Geschäft. Aber dann wurde das Internet so billig, und alle bekamen Smartphones, und das Geschäft lief aus dem Ruder. Wir waren darauf angewiesen, dass die Fahrgäste darum baten, Zugfahrkarten auszudrucken, Online-Formulare auszufüllen und Dokumente fotokopieren zu lassen. Aber das deckte nicht einmal die Kosten für die Wartung der PCs und die Bezahlung der Stromrechnung. Die Dinge änderten sich in den Jahren 2012-13, als [Narendra] Modi seine Kampagne für das Amt des Premierministers begann. Und das wurde mein Hauptgeschäft”.

Was Patel mit “das” meint, ist das Geschäft, eine Trollfarm zu betreiben, nachdem seine Fensterläden um 20.00 Uhr geschlossen wurden – was in New York 10.30 Uhr und in Kalifornien 7.30 Uhr ist.

Vier seiner Angestellten, junge Männer, die in der Nachbarschaft wohnen, nehmen ihre Plätze an langen Schreibtischen ein, die zwei Wände des winzigen Ladens säumen, und öffnen die ihnen zugewiesenen Aufgabenblätter. Ein Google Doc sagt jedem von ihnen, wem er folgen soll, wen er retweeten soll, was er retweeten soll und welche Kommentare er zu bestimmten Beiträgen hinterlassen soll.

Mithilfe von Aliasen – jeder Mitarbeiter kontrolliert mehrere hunderttausend Tweets, überprüft die Einstellungsstatistiken und füllt am Ende seiner Schicht ein Arbeitsblatt mit seinen Analysen vom Vortag aus.

Das indische Trollfarmgeschäft, das hauptsächlich für die Narendra-Modi-Kampagne 2014 eingerichtet wurde, ist heute eines der dezentralisiertesten und robustesten der Welt. Laut Patel bieten sie zahlenden Kunden fast alles: gefälschte Nachrichten, mit Photoshop bearbeitete Bilder, Unterstützungs- und “Hass”-Kampagnen und sogar Anstiftung zur Gewalt durch den Mob.

“Ich kam wegen meiner Ideologie dazu”, sagte Patel, der Mitglied des Jugendflügels von Modis Bharatiya Janata-Partei ist, “aber dann wurde dies mein Beruf. Meine Frau hat sich in Photoshop ausbilden lassen, und jetzt bieten wir nicht nur diese [Trolling und Propaganda] Dienstleistungen an, sondern auch die Erstellung von Inhalten”, wozu auch das Erstellen von Memes gehört.

Yajpal Yadav, der in der ostindischen Stadt Patna lebt, hat eine ähnliche Geschichte.

Der High-School-Abbrecher investierte 2016 in 5 PCs und einen Breitbandanschluss. Seine IT-Dienstleistungsagentur, wie er seine Ein-Raum-Einrichtung nennt, beschäftigt heute neben ihm und seinem Bruder Rajpal sechs weitere Mitarbeiter.

“Jeder von uns kontrolliert zwei- bis dreihundert Profile auf verschiedenen Plattformen”, sagte Yajpal in Hindi, seiner einzigen Sprache. “Wir erhalten täglich Zielvorgaben von Agenturen in Delhi und Mumbai, und wir greifen die Zielpersonen einfach so an, wie man es uns sagt.

“Politische Parteien sind unsere Hauptkunden, aber auch Marken und Prominente, die gefördert werden müssen, kommen zu uns”, sagte Yajpal. “Dies ist ein Geschäft wie jedes andere.

“Wir wählen nicht aus. Die Person Joe Biden ist für uns irrelevant. Wir hatten im August ein Ziel, ihm zu folgen und uns auf seine Tweets einzulassen, und das haben wir getan. Die Agenturen in Delhi, mit denen wir zusammenarbeiten, teilen uns keine Details mit, und wir fragen auch nicht”, sagte er.

Yajpal beschrieb eine pyramidenförmige Kampagnenstruktur, die dem Multi-Level-Marketing ähnelt, jedoch ohne die Auszahlungen auf mittlerer Ebene. “Es gibt so viele Ebenen [von Unterauftragnehmern], dass niemand wirklich etwas zurückverfolgen kann. Wir werden nicht einmal durch Banken bezahlt. Wir rechnen einmal im Monat in bar ab” über Hawala, ein beliebtes internationales Geldtransfersystem, das Buchhalter außerhalb der offiziellen Banknetze einsetzt.

Er lehnte es ab, spezifische finanzielle Einzelheiten mitzuteilen: “Ich werde Ihnen nicht sagen, wie viel wir verdienen, aber was ich Ihnen sagen will, ist, dass dieses System alle unsere Familien ernährt. Und ich muss mir niemals Sorgen um ein Dach über dem Kopf oder um die Bezahlung der Schulgebühren meiner Kinder machen”.

Die Daten-Geschichte

Zenger News hat vom 19. bis 28. August eine große Stichprobe der neuen Twitter-Follower von Joe Biden gedumpt: Sieben Tage lang 15.000 Datenpunkte pro Tag, das Maximum, das die Twitter-Ratenbeschränkungen erlauben.

Joe Bidens offizieller Twitter-Handles stieg in den 13 Tagen nach dem Beitritt von Kamala Harris zu seiner Kampagne um 9,1 Prozent auf 738.595 Follower. Ein beträchtlicher Teil dieser neuen Follower scheint ausschließlich zu dem Zweck geschaffen worden zu sein, Biden zu folgen.

“Typischerweise werden gefälschte Konten identifiziert, indem man sich Kombinationen von Attributen der fraglichen Henkel ansieht”, sagte Saikiran Kannan, ein in Singapur ansässiger Analyst des Open-Source-Geheimdienstes. “Die Attribute könnten die Tweet-Häufigkeit der Handles, die Themen, das Erstellungsdatum, das Profilbild, die Follower-Liste, die folgende Liste usw. sein. Und ein Handle ist verdächtig, wenn eines oder mehrere dieser Attribute beobachtet werden”.

Er kennzeichnet einige verdächtige und ungewöhnliche Aktivitäten, indem er auch andere Faktoren entdeckt, wie z.B. Twitter-Handles, die zufällig erscheinende Zahlen enthalten oder die das Standard-“Ei” als Profilbild hinterlassen. Übermäßig viele doppelte Tweets lösen rote Flaggen aus, ebenso wie solche in inkohärentem Englisch und Tweets, die sich gegenseitig widersprechen.

Die meisten “Sockenpuppen”, wie sie genannt werden, twittern in der Regel nur einige wenige spezifische Berichte in zeitweiligen Ausbrüchen mit hoher Lautstärke. Aus der untersuchten Stichprobe von Zenger News geht hervor, dass sich im August mehr als 100.000 solcher Berichte den legitimen Anhängern Bidens anschlossen.

Von den 105.000 Anhängern in der Stichprobe wurden 31.981 – mehr als 96 Prozent – am 12. August oder später erstellt.

Von den 62.478 Konten, die vor 2020 eingerichtet wurden, haben 16,5 Prozent weniger als 10 Mal getwittert. Die Hälfte von ihnen hat in diesem Jahr überhaupt nicht getwittert.

Hergestellt in Indien

Etwa 40 Prozent der Konten in Zengers Stichprobe geben öffentlich Auskunft darüber, wo sich die Nutzer befinden. Mehr als 10 Prozent davon sind indisch. Wenn dieser Prozentsatz im August auf alle neuen Anhänger Bidens zuträfe, dann kämen etwa 30.000 von ihnen aus Indien – bei weitem der höchste unter den ausländischen Ländern.

Saikiran erläuterte, wie Datenanalysten feststellen, wo sich andere Konten befinden, die ihre geographischen Informationen verbergen.

“Eine Möglichkeit für Analysten, dieses [Geolokalisierungs-] Handicap zu überwinden, ist die Verwendung anderer Merkmale”, sagte Saikiran. “Namen, Sprache, Aktivitätsstunden, zum Beispiel”.

Unter Berücksichtigung dieser Tatsache analysierte Zenger die verbleibenden 60.000 Konten. Ein hoher Prozentsatz hat beliebte indische Nachnamen wie Kumar und Singh und weist darauf hin, dass Hindi ihre bevorzugte Sprache ist.

Saikiran sagte, es sei möglich, aber höchst unwahrscheinlich, dass die Amerikaner virtuelle private Netzwerke (VPNs) nutzten, um Twitter vorzugaukeln, dass sie aus Indien twittern würden.

“Twitter ist sehr streng mit VPNs”, sagte er. “Wenn Sie versuchen, sich über ein VPN anzumelden oder ein Konto zu betreiben, kennzeichnet Twitter Ihr Konto und fragt nach einer Zwei-Faktor-Authentifizierung”.

Die Anbieter von VPN-Diensten bieten fast überall Standorte in großen Städten an, nicht in den Kleinstädten, in denen die Trollfarmbranche floriert. Und das Zwei-Faktor-Authentifizierungsschema von Twitter erfordert ein Telefon mit einer physischen SIM-Karte – und nicht eine virtuelle Nummer, wie sie bei Google oder der Skype-Plattform von Microsoft verfügbar ist.

Die indischen Bestimmungen erlauben nur neun registrierte SIM-Karten pro Person. Aber selbst das hat Schlupflöcher, sagte Patel, der Besitzer des Internetcafés, und wenn Social-Media-Plattformen eine Identitätsprüfung verlangen sollten, sei er bereit.

“Denken Sie ein bisschen nach”, sagte er über die Identitätsüberprüfung per Lichtbildausweis. “Ich habe Ihnen doch gerade gesagt, dass ich die Ausweise aller Personen scanne, die mein Cybercafé benutzen, nicht wahr?

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